Southwest Airlines llega a un acuerdo con el sindicato de pilotos

Southwest Airlines y su sindicato de pilotos llegaron a un acuerdo tentativo sobre un nuevo contrato laboral de cinco años que aumentaría los salarios en un 50% durante los próximos años e impulsaría los beneficios de jubilación.

La junta directiva del sindicato aprobó el miércoles por unanimidad el acuerdo, que según dijo valía 12.000 millones de dólares, y lo envió a los más de 11.000 miembros del sindicato, que tienen hasta el 22 de enero para votar.

El acuerdo proporcionaría beneficios similares a los obtenidos por los sindicatos de pilotos de las otras tres principales aerolíneas estadounidenses en negociaciones separadas este año. Los pilotos han tenido ventaja en las negociaciones sindicales porque tienen una gran demanda en medio de la fuerte recuperación de los viajes aéreos tras una fuerte caída en la primera parte de la pandemia.

El capitán Casey Murray, presidente del sindicato Southwest Airlines Pilots Association, dijo que la aerolínea ha comenzado a quedarse atrás de sus pares en atraer y retener pilotos en los últimos años. «El propósito de este contrato era cerrar esa brecha para que pudiéramos contratar y retener de manera competitiva», dijo en una entrevista.

Southwest acogió con satisfacción el acuerdo. En un comunicado, Adam Carlisle, vicepresidente de relaciones laborales de la compañía, dijo que el acuerdo proporcionaría tasas salariales «líderes en la industria».

Las relaciones entre Southwest y el sindicato han sido en ocasiones polémicas. En 2021, el sindicato demandó a la aerolínea por los cambios de gestión realizados durante la pandemia. El año pasado, la empresa y el sindicato iniciaron una mediación federal sobre las negociaciones contractuales. En mayo, los pilotos de Southwest votaron para aprobar una huelga por primera vez en la historia de la compañía, según el sindicato, a pesar de que la ley federal prohíbe a los pilotos abandonar el trabajo sin recurrir primero a la mediación y otras medidas.

Otros sindicatos de pilotos han logrado grandes resultados. En marzo, los pilotos de Delta Air Lines aprobaron un contrato que aumentaría los salarios en un 34% durante varios años. Este verano, los pilotos de American Airlines aprobaron un contrato que les otorga un aumento salarial del 46 por ciento, mientras que los pilotos de United Airlines aprobaron un aumento salarial del 40 por ciento.

Los tres contratos incluyeron mejoras a los beneficios de vacaciones y jubilación y mayores protecciones contra reasignaciones de último momento. El acuerdo de Southwest incluirá mejoras similares. Los nuevos contratos con grandes aerolíneas también han aumentado la presión sobre las aerolíneas más pequeñas para que mejoren los salarios y los beneficios para evitar que los pilotos se vayan a empleadores más grandes.

Los pilotos de las principales aerolíneas ganan fácilmente salarios de seis cifras. Los pilotos más experimentados, que normalmente vuelan aviones más grandes en rutas más largas, pueden ganar varios cientos de miles de dólares al año. La mano de obra y el combustible representan aproximadamente la mitad de los gastos operativos de las aerolíneas. En los últimos meses, los ejecutivos de las aerolíneas han advertido que esos costos podrían reducir sus ganancias.

Si se aprueba, el nuevo acuerdo de Southwest se extendería hasta diciembre de 2028. Los contratos con Delta, American y United están vigentes hasta al menos 2026.

No hay garantía de que los pilotos de Southwest aprueben el acuerdo. Las azafatas de la aerolínea rechazaron un acuerdo este mes, lo que hizo que los negociadores volvieran a la mesa. Los asistentes de vuelo de American y United también están negociando nuevos contratos.